墨西哥发现「史前玉米芯」,考古学家展开调查!

 
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考古是一件非常有趣的事情,藉由考古,现代的人类可以更了解过去的人的种种,不论是生活、文化甚至是许多至今仍无解的谜团,当每次有新的考古发现时,就代表我们又更了解过去,也更能知道为何会有现在的我们。个可以追溯到5310年前的史前玉米芯为这类世界最受欢迎谷物的演化歷史研究注入了新的曙光。这个被称为Tehuacan162的玉米芯在20世纪60年代的一次重大的考古行动中被挖掘,并以发掘地德华甘(Tehuacan)山谷的名字命名。科学家已经测序了其完整的DNA,结果显示这种在墨西哥中部种植的玉米在遗传上相比其后代则更类似于它的野生祖先。例如,古老的玉米已经有了使核仁变软的突变性状,而这是现代玉米的共同特徵。丹麦自然歷史博物馆的内森·威尔士(Nathan Wales)博士解释说:『大约在9000年前的墨西哥,人们已经开始收集和食用一种叫蜀黎(teosinte)的野草。』在几千年的过程中,人类的选择性种植造成了重大的物理变化,将非生产性植物变成现代我们俗称的玉米。因为现代玉米与它的野生祖先在外表上看起来非常不同,因此,几十年前科学家们并没有就玉米真正的祖先达成共识。自从世界上已知的五个最古老的玉米芯之一被发掘后,它被安置在马萨诸塞州安多弗的罗伯特·皮博迪博物馆(Robert S. Peabody Museum)内。因为古老的标本保存得十分完好,因此在此进行生物学研究是非常可行的。威尔士博士说:『考古标本通常由于分解和土壤污染物而在其DNA上存在高含量的细菌。然而,在对古代玉米芯的遗传测试中,我们惊讶地发现了Tehuacan162玉米芯70%的DNA!而大多数其他古代样品的DNA含量只有不到10%。』Tehuacan162并没有像它祖先那样有着坚硬的种子外壳,但是,古老的玉米芯只有现代玉米芯的十分之一,长度不到两公分。此外,它只有八排籽粒,约为现代玉米的一半。这使研究人员怀疑其基因将为玉米演化的早期阶段研究提供线索。为了充分利用这个小样本,研究人员使用了创新的古生物学技术。他们採用设计用于恢復超短DNA的手段来提取DNA,以此避免遗失任何遗传物质。因此,研究人员能够制备足够的DNA进行测序,同时还能保留足够的样品通过放射性碳测来确定玉米芯的精确年龄。这个新发现为玉米一万年的演化歷史提供了一个缩影。研究人员说,除了阐明玉米如何为玛雅人等古代文明提供膳食基础外,这些研究还有助于了解和改善现代玉米重要的商业品系。作者贾斯明·拉莫斯·马德里加尔(Jazmin Ramos-Madrigal)博士补充说到:『这只是故事的开始。人类非常迅速而成功地将玉米分散种植在美洲各地,我们想知道人类如何进行分散、他们採取的路线以及玉米如何适应这种多样的环境。』没想到一个现在人普遍都觉得不起眼的玉米芯,在考古学的领域中竟然佔有这么重要的地位,不过也还好有这些考古学家与科学家们的努力,才能够因为一根玉米芯儿有如此多的资讯。






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